En las afueras de una pequeña ciudad minera en el suroeste de Wyoming, se está llevando a cabo un esfuerzo multimillonario para construir la primera de una nueva generación de plantas de energía nuclear en Estados Unidos.

Los trabajadores comenzaron la construcción el martes. un nuevo tipo de reactor nuclear Se suponía que sería más pequeño y más barato que los enormes y antiguos reactores y estaría diseñado para producir electricidad sin el dióxido de carbono que está calentando rápidamente el planeta.

El reactor que está construyendo la startup TerraPower no estará terminado como muy pronto hasta 2030 y se enfrenta a enormes obstáculos. El diseño aún debe ser aprobado por la Comisión Reguladora Nuclear y la compañía tendrá que superar los inevitables retrasos y sobrecostos que han condenado al fracaso innumerables proyectos nucleares.

Lo que sí tiene TerraPower, sin embargo, es un fundador influyente con mucho dinero. Bill Gates, clasificado actualmente Como séptima persona más rica del mundo, ha invertido más de mil millones de dólares de su fortuna en TerraPower, una cantidad que espera aumentar.

«Si te importa el clima, hay muchos, muchos lugares alrededor del mundo donde la energía nuclear tiene que funcionar», dijo Gates durante una entrevista cerca del sitio del proyecto el lunes. “No estoy involucrado en TerraPower para ganar más dinero. Estoy involucrado con TerraPower porque tenemos que construir muchos de estos reactores”.

Gates, exdirector de Microsoft, dijo que cree que la mejor manera de abordar el cambio climático es a través de innovaciones que hagan que la energía limpia sea competitiva con los combustibles fósiles, una filosofía que describió en su libro de 2021, “Cómo evitar la catástrofe climática”.

Energía nuclear en todo el país. observa un resurgimiento del interéscon varias empresas emergentes luchando por construir una ola de reactores más pequeños y la administración Biden ofreciendo fuertes exenciones fiscales para nuevas plantas.

Las esperanzas en el proyecto de TerraPower son especialmente altas entre los 3.000 residentes de las cercanas ciudades de Kemmerer y Diamondville, en Wyoming. Durante décadas, la economía local dependió de la central eléctrica de carbón y de la mina cercana. Pero está previsto que esa planta cierre en 2036, a medida que el país deje de quemar carbón.

El nuevo reactor y los empleos que conlleva podrían ser un salvavidas.

«Cuando hace unos años nos dijeron que estábamos perdiendo la mina de carbón y la planta de energía, ésta no era una comunidad feliz», dijo Mary Crosby, residente de Kemmerer y escritora de subvenciones del condado. El reactor, afirmó, «nos da una oportunidad».

En una conferencia reciente en Nueva York, David Crane, subsecretario de infraestructura del departamento de energía, dijo hace dos años que «realmente no veía» el caso para los reactores de próxima generación. Pero como la demanda de electricidad debido a nuevos centros de datos, fábricas y vehículos eléctricos, dijo el Sr. Crane dijo que se ha vuelto «muy optimista» respecto de la energía nuclear para proporcionar energía libre de carbono las 24 horas del día sin requerir mucho terreno.

El desafío era construir la planta, dijo Crane. «Nada de lo que intentamos hacer es fácil».

G Se mostró escéptico respecto de que la energía eólica y solar, que no funcionan cada hora, fueran suficientes.

«La energía eólica y solar son absolutamente fantásticas y necesitamos construirlas lo más rápido posible, pero la idea de que no necesitemos nada más que eso es poco probable», dijo Gates. ¿Cómo, preguntó, calentará Chicago los hogares durante los largos períodos invernales con poco viento o sol?

Sin embargo, un problema con la energía nuclear es que se ha vuelto increíblemente caro. Los reactores tradicionales son proyectos enormes, complejos, estrictamente regulados y difíciles de construir y financiar. Los dos únicos reactores estadounidenses construidos en los últimos 30 años, las Unidades Vogtle 3 y 4 en Georgia, cuesta 35 mil millones de dólaresmás del doble de las estimaciones iniciales y llegó siete años tarde.

Gates apuesta a que una tecnología radicalmente diferente ayudará. Con TerraPower, financió un equipo de cientos de ingenieros para rediseñar una planta de energía nuclear desde cero.

Hoy en día, todas las centrales nucleares de Estados Unidos utilizan reactores de agua ligera, en los que se bombea agua al núcleo del reactor y se calienta mediante fisión atómica, produciendo vapor para generar electricidad. Debido a que el agua está bajo alta presión, estas plantas requieren tuberías pesadas y escudos protectores gruesos para protegerse contra accidentes.

El reactor de TerraPower, por el contrario, utiliza sodio líquido en lugar de agua, lo que le permite funcionar a presiones más bajas. En teoría, esto reduce la necesidad de un escudo grueso. En caso de emergencia, la planta puede enfriarse mediante respiraderos en lugar de complicados sistemas de bombas. El reactor tiene sólo 345 megavatios, un tercio del tamaño de los reactores de Vogtle, lo que lo convierte en una inversión menor.

Chris Levesque, director ejecutivo de TerraPower, dijo que sus reactores deberían eventualmente producir electricidad a la mitad del costo de las plantas nucleares tradicionales. «Esta es una planta mucho más simple», dijo. «Nos brinda seguridad y un beneficio económico».

El diseño de TerraPower tiene otra característica única. La mayoría de los reactores no pueden ajustar fácilmente su producción de energía, lo que dificulta la conexión con parques eólicos y solares fluctuantes. Pero el reactor de TerraPower tendrá una batería de sales fundidas que permitirá que la planta aumente o disminuya según sea necesario.

«Ayuda a la economía», dijo Levesque. «Podemos almacenar energía y luego venderla a la red cuando tenga más valor».

Sin embargo, queda por ver si TerraPower realmente puede reducir los costes. En 2022, la empresa estimó que su reactor Kemmerer costaría 4.000 millones de dólares, y el Departamento de Energía contribuyendo con hasta $2 mil millones. Ya es más cara que las plantas modernas de gas o renovables, y los costos podrían aumentar aún más.

Los últimos intentos de construir centrales nucleares. se vieron obstaculizados por retrasos y costos imprevistos, dijo David Schlissel, director del Instituto de Economía Energética y Análisis Financiero. El año pasado en Idaho, NuScale, otra nueva empresa, planes abandonados construir seis pequeños reactores de agua ligera después de luchar contra los aumentos de precios.

«No hay evidencia de que estos pequeños reactores se construirán más rápido o más baratos que los más grandes», dijo Schlissel, argumentando que las empresas de servicios públicos deberían priorizar inversiones más seguras como la eólica, la solar y las baterías.

Pero, dijo, podría absorber ese riesgo financiero de una manera que las empresas de servicios públicos y los reguladores no pueden. (Además del Sr. Gates, TerraPower ha recaudado 830 millones de dólares de inversores externos.)

La compañía dice que si puede superar los obstáculos iniciales y construir más reactores, podrá reducir los costos para ser económicamente competitivo.

«Estamos asumiendo ese riesgo, que, debido a nuestro diseño, nos hace sentir muy bien», dijo Gates. «Pero eso significa que se necesitan bolsillos muy profundos».

En Kemmerer, los responsables esperan que la apuesta dé sus frutos. Esta parte de Wyoming ha dependido del carbón, el petróleo y el gas desde que se abrió la primera mina en 1887, pero el consumo de carbón en Estados Unidos cayó a la mitad durante las últimas dos décadas.

Naughton Coal Works, al sur de la ciudad, domina el paisaje de matorrales y, en su apogeo, empleó a casi 250 trabajadores. Cuando la empresa propietaria, PacifiCorp, anunció hace unos años que desmantelaría la instalación, muchos se preguntaron qué podría reemplazarla. (El cierre se pospuso hasta 2036).

TerraPower decidió en 2021 que el emplazamiento cercano era ideal para un nuevo reactor, ya que la empresa podría reutilizar las líneas de transmisión de la planta de carbón y reciclar a sus trabajadores. Señor

«Ahora tengo gente en todo el país llamando y diciendo: quiero trabajar en ese trabajo», dijo Jerry Payne, gerente comercial de la Hermandad Internacional de Trabajadores Eléctricos Local 322, el sindicato que representa a muchos trabajadores de plantas de carbón. «Significa mucho para Kemmerer».

Después de décadas de perder residentes, Kemmerer está mostrando signos de recuperación. Nueva cafetería de Fossil Fuel Coffee Co. y se han abierto varios negocios en el centro de la ciudad, y están previstas dos grandes zonas residenciales en las afueras.

Persisten las preocupaciones sobre el proyecto, especialmente con respecto al cronograma. En 2022, TerraPower anunció un retraso de dos años porque ya no comprarán combustible nuclear a Rusia y es necesario encontrar un nuevo proveedor.

«La gente seguía preguntando: ¿alguna vez se construirá esto?», dijo Bill Thek, alcalde de Kemerer. “Pero ahora que vemos la tierra moverse, nos da energía”

El otoño pasado, la Comisión Reguladora Nuclear celebró una audiencia en la ciudad para responder las preguntas de algunos residentes nerviosos. ¿Los reguladores tienen en cuenta los terremotos? (Sí). ¿Existe un lugar permanente para almacenar los desechos radiactivos de la instalación? (Aún no.)

«Hay gente que está entusiasmada y también gente que se siente incómoda con la tecnología», dijo Madonna Long, que nació en Kemmerer, se fue durante varias décadas y regresó en 2020 para abrir un negocio de equipos médicos. «Pero no tenemos a nadie llamando a nuestra puerta y diciendo: ‘Oye, voy a hacer otra cosa'».

Departamento de Energía estima que cientos Las plantas de carbón retiradas o cerradas en todo el país pueden ser lugares adecuados para nuevos reactores, ya que ya cuentan con conexiones a la red y suministro de agua. Eso, dijo la agencia, podría ayudar a las comunidades carboníferas a evitar grandes pérdidas económicas.

En marzo, TerraPower presentó Solicitud de 3.300 páginas Comisión Reguladora Nuclear para obtener un permiso para construir el reactor, pero su revisión llevará al menos dos años. La empresa debe convencer a los reguladores de que su reactor refrigerado por sodio no necesita muchas de las costosas salvaguardias que exigen los reactores tradicionales de agua ligera.

«Va a ser un desafío», dijo Adam Stein, director de innovación nuclear del Breakthrough Institute, una organización de investigación pronuclear.

La instalación de TerraPower está diseñada para que los componentes principales, como las turbinas de vapor que generan electricidad y las baterías de sales fundidas, estén físicamente separados del reactor, donde tiene lugar la fisión. La compañía dice que esas piezas no requieren aprobación regulatoria y que la construcción puede comenzar antes.

Un obstáculo mayor podría ser el suministro de combustible, ya que hoy Rusia es el único proveedor del uranio enriquecido especializado que utiliza TerraPower. Si bien el Congreso ha Asignó 3.400 millones de dólares para fortalecer el suministro interno de combustible.tomará tiempo.

La empresa tiene un comprador: PacifiCorp, que suministra electricidad a seis estados del oeste, planea comprar electricidad del primer reactor de TerraPower y desde entonces ha expresado interés en reactores adicionales. La empresa de servicios públicos dice que cualquier sobrecosto correrá a cargo de TerraPower, no de los contribuyentes. Pero ese acuerdo no se ha concretado y algunos críticos están preocupados por el efecto en las facturas de electricidad de los hogares.

«Está bien que la gente sea escéptica acerca de esto, porque la energía nuclear ha fallado una y otra vez», dijo Gates. “Muchas cosas pueden salir mal o retrasarnos. Pero es un proyecto tan importante que básicamente lo apoyo económicamente. Creo que es completamente diferente de todos los demás proyectos de fisión que se están realizando».



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