Un jurado del sur de Florida dictaminó que Chiquita Brands es responsable de ocho asesinatos cometidos por un grupo paramilitar de derecha que la compañía ayudó a financiar en la fértil región bananera de Colombia durante el conflicto interno del país que duró décadas.

Un jurado ordenó el lunes a la multinacional productora de banano pagar 38,3 millones de dólares a 16 familiares de agricultores y otros civiles asesinados en episodios separados por las Autodefensas Unidas de Colombia, un grupo paramilitar de derecha que Chiquita financió de 1997 a 2004.

La empresa ha enfrentado cientos de demandas similares en tribunales estadounidenses presentadas por familias de otras víctimas de la violencia paramilitar en Colombia, pero el fallo de Florida marca la primera vez que Chiquita es declarada culpable.

La decisión, que la compañía dijo que planea apelar, podría afectar el resultado de otras demandas, dijeron expertos legales.

El fallo a favor de las víctimas es un caso raro -en Colombia y en otros lugares- en el que una corporación privada ha tenido que rendir cuentas ante las víctimas por sus operaciones en regiones con violencia generalizada o malestar social, dijeron expertos legales.

«Estamos muy contentos con el veredicto del jurado, pero no se puede evitar hablar de los horribles abusos», dijo Marco Simons, abogado de EarthRights International, un grupo ambiental y de derechos humanos que representó a una familia en la demanda legal.

Agnieszka Fryszman, otra abogada que representa a los demandantes, afirmó: «La sentencia no devuelve a los maridos e hijos que fueron asesinados, sino deja las cosas claras y coloca la responsabilidad por la financiación del terrorismo donde pertenece: a las puertas de Chiquita”.

Los jurados llegaron a su decisión después de dos días de deliberaciones y un juicio de seis semanas en el Tribunal de Distrito de Estados Unidos en West Palm Beach, en el que los abogados discutieron sobre la motivación de los pagos que los ejecutivos de Chiquita admitieron haber hecho al grupo paramilitar.

La Autodefensa Unida de Colombia ha sido designada por el Departamento de Estado como organización terrorista extranjera en 2001.

Chiquita, como parte acuerdo de culpabilidad con el Ministerio de Justicia para resolver los cargos de hacer negocios con el grupo terrorista, que en 2007 admitió haber pagado a los paramilitares 1,7 millones de dólares, según la investigación.

Las Autodefensas Unidas fueron producto de la brutal guerra civil de Colombia, que estalló en la década de 1960 y mató al menos a 220.000 personas.

Se formaron en 1997 como una coalición de grupos de extrema derecha fuertemente armados a los que acudieron narcotraficantes y empresarios en busca de protección contra los grupos guerrilleros de izquierda.

La guerra terminó en 2016, cuando el gobierno y el principal grupo de izquierda, que también fue responsable de matar civiles, firmaron un acuerdo de paz.

Los abogados que representan a las familias en el juicio en el sur de Florida argumentaron que el negocio de Chiquita se benefició de la relación de la empresa con el grupo paramilitar, que sembró miedo en la fértil región agrícola de 7.000 millas cuadradas que conecta Panamá y Colombia hasta que se disolvió en 2006.

Dijeron que el grupo mató o expulsó a los agricultores, lo que permitió a Chiquita comprar tierras a precios bajos y expandir sus operaciones al convertir fincas de plátano en fincas bananeras más rentables.

Los abogados que representan a Chiquita cuestionaron si las víctimas fueron asesinadas por paramilitares u otros grupos armados y dijeron que los empleados de la empresa también fueron amenazados por miembros de los paramilitares. Los ejecutivos y empleados, dijeron los abogados defensores, fueron extorsionados por las Fuerzas de Autodefensa y pagados para garantizar su seguridad.

«La situación en Colombia fue trágica para muchos», dijo Chiquita en un comunicado tras el veredicto. «Sin embargo, esto no cambia nuestra creencia de que no existe base legal para estas afirmaciones».

Algunas de las víctimas que formaban parte de la demanda fueron asesinadas delante de sus familiares, dijeron los abogados de los demandantes.

En un caso, una niña no identificada viajaba en taxi a una granja con su madre y su padrastro cuando fueron detenidos por hombres armados, dijeron los abogados durante el juicio. Los hombres ejecutaron al padrastro y luego mataron a tiros a la madre cuando ésta intentaba escapar. Luego le dieron a la niña el equivalente a 65 centavos para que tomara el autobús de regreso a la ciudad.

Chiquita, anteriormente conocida como United Fruit Company, también está acusada en una demanda presentada en Medellín, la segunda ciudad más grande de Colombia, alegando que los pagos que Chiquita hizo a las Autodefensas Unidas condujeron a su participación en actividades criminales.

«El nombre Chiquita resuena en la historia reciente del país», dijo Sebastián Escobar Uribe, uno de los abogados del pleito de Medellín. «Cuando se investiga una corporación con importante poder financiero en un país como Colombia, el sistema de justicia es vulnerable a ser cooptado por esa empresa».

En Estados Unidos, es inusual que una corporación sea considerada financieramente responsable por violaciones de derechos humanos fuera de las fronteras del país, dijo James Anaya, profesor de derechos humanos internacionales en la Facultad de Derecho de la Universidad de Colorado.

La demanda que resultó en el fallo del sur de Florida ha vagado por el sistema judicial desde que fue presentada en 2007 y ha soportado varios desafíos legales para llegar a juicio.

«No es imposible que ocurran estos casos», dijo el Sr. Anaya. «Ciertamente hay una manera para ellos».

Pero añadió: «No es lo habitual. Todo tiene que encajar».

Los defensores de los derechos humanos en Colombia elogiaron el veredicto del jurado.

Gerardo Vega, ex director de la Agencia Nacional de Tierras de Colombia, responsable de devolver tierras a las personas que han sido desplazadas por la fuerza, dijo en video declaración de que el veredicto era una reivindicación de la lucha contra la impunidad en Estados Unidos.

«El sistema de justicia colombiano también necesita actuar», dijo Vega. «Necesitamos que los jueces colombianos condenen a los empresarios que, como Chiquita, pagaron» a los grupos paramilitares.

Raquel Sena, viuda de un campesino asesinado en la región bananera, dijo en una entrevista con una emisora ​​de radio colombiana que las Autodefensas Unidas lo mataron después de que se negó a venderles su terreno.

«Nunca superaré su muerte», dijo su madre. video publicado en X. «Queremos que Chiquita Brands nos reconozca porque ellos son los que pagaron para que mataran a la gente aquí».



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