BLANTYRE, Malawi – Los soldados están buscando en los bosques montañosos cerca de una ciudad en el norte de Malawi después de que un avión militar que transportaba al vicepresidente y a la ex primera dama del país desapareciera en la zona el lunes, dijo el presidente Lazarus Chakwera.

El avión que transportaba al vicepresidente Saulos Chilima, de 51 años, a la ex primera dama Shanil Dzimbiri y a otras ocho personas despegó de la capital de la nación sudafricana de Lilongwe a las 9:17 a. m. y tenía previsto aterrizar 45 minutos después en el aeropuerto internacional de Mzuzu, a unos 370 kilómetros. (230 millas) al norte.

Sin embargo, el control del tráfico aéreo le ordenó que no intentara aterrizar y regresara debido al mal tiempo y la mala visibilidad, dijo Chakwera en un discurso transmitido en vivo por la televisión estatal MBC.

Añadió que el control del tráfico aéreo perdió contacto con el avión, que desapareció del radar poco después.

“Sé que esta es una situación desgarradora. Sé que todos estamos asustados y preocupados. A mí también me preocupa”, dijo Chakwera. “Pero quiero asegurarles que no escatimaré en gastos para encontrar este avión. Me aferro a cada fibra de la esperanza de que encontremos supervivientes”.

Mzuzu es la tercera ciudad más grande de Malawi y la capital de la región norte. Está situado en una zona montañosa y boscosa dominada por la sierra de Viphya, que alberga extensas plantaciones de pinos.

El presidente prometió que la búsqueda continuaría durante toda la noche y dijo que las autoridades utilizaron torres de telecomunicaciones para señalar la última posición conocida del avión dentro de un radio de 10 kilómetros (6 millas) en una de las plantaciones. Añadió que la zona era objeto de una operación de búsqueda y rescate de las Fuerzas de Defensa de Malawi.

«He dado instrucciones estrictas para que la operación continúe hasta que se encuentre el avión», dijo Chakwera.

Chakwera dijo que Estados Unidos, Gran Bretaña, Noruega e Israel ofrecieron asistencia en la operación de búsqueda y proporcionaron «tecnología especializada» que el presidente esperaba ayudaría a encontrar el avión más rápidamente.

Chakwera dijo que uno de los pasajeros también era Dzimbiri, ex esposa del ex presidente Bakili Muluzi. El grupo viajaba para asistir al funeral de un ex ministro del gobierno. El presidente dijo que las tres personas a bordo eran la tripulación militar que pilotaba el avión.

Chakwera pidió a los malauíes que oraran por todos los que estaban a bordo y sus familias.

Chilima es vicepresidenta desde 2020.

Fue candidato en las elecciones presidenciales de Malawi de 2019 y terminó tercero. Esta votación fue ganada por el titular Peter Mutharika, pero fue invalidada por el Tribunal Constitucional de Malawi debido a irregularidades. Chakwera terminó segundo en esa elección.

Luego, Chilima se unió a la campaña de Chakwera como su compañero de fórmula en la histórica repetición de las elecciones de 2020, cuando Chakwera fue elegido presidente. Por primera vez en África, un resultado electoral invalidado por un tribunal resultó en la derrota de un presidente en ejercicio.

El vicepresidente enfrentó cargos de corrupción por acusaciones de que recibió dinero a cambio de influir en la adjudicación de contratos gubernamentales, pero los fiscales retiraron los cargos el mes pasado. Esto generó críticas de que la administración Chakwera no había adoptado una postura lo suficientemente fuerte contra la corrupción.

Chilima fue arrestada a finales de 2022 y ha comparecido varias veces ante los tribunales, pero el juicio aún no ha comenzado. Negó las acusaciones.

—Imray informó desde Ciudad del Cabo, Sudáfrica.



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