El vuelo de Starliner es un gran paso para la cápsula espacial de Boeing, pero aún quedan muchos obstáculos

La tripulación podría regresar a la Tierra el 14 de junio o quedarse hasta 45 días.

La nave espacial Starliner de Boeing logró una gran hazaña la semana pasada al llevar a dos astronautas a la Estación Espacial Internacional, pero los problemas durante su viaje al espacio y más obstáculos por delante han hecho que el objetivo de la nave espacial hacia una misión de rutina sea una posibilidad remota.

El primer acoplamiento de la tripulación de la cápsula CST-100 Starliner con dos astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional el jueves marcó una demostración de seguridad muy esperada para dos audiencias: la NASA, que quiere que una segunda nave espacial estadounidense entre en órbita, y el nuevo mercado de astronautas privados. Misiones actualmente dominadas por SpaceX de Elon Musk y su cápsula Crew Dragon.

Pero antes de que Boeing se aleje del control de SpaceX sobre los vuelos espaciales tripulados orbitales públicos y privados, su Starliner tiene varios propósitos experimentales más.

«Este es un paso crítico, porque si no pueden transportar exitosamente personas al espacio y traerlas de regreso de manera segura, no han demostrado lo que necesitan hacer para llevar a cabo una misión», dijo Patricia Sanders, que permaneció hasta febrero. Presidente durante mucho tiempo del Panel Asesor de Seguridad Espacial de la NASA.

La tripulación, los astronautas veteranos y pilotos de pruebas Butch Wilmore y Sonny Williams, podrían regresar a la Tierra tan pronto como el 14 de junio o quedarse hasta 45 días, dijeron funcionarios de la NASA.

Durante el viaje de 24 horas de Starliner para llegar a la estación espacial, orbitando a una altitud de aproximadamente 386 km (240 millas), la nave espacial con forma de pastilla de goma sufrió cuatro fugas de helio y cinco propulsores a bordo murieron, lo que retrasó su acoplamiento a la ISS.

«Starliner nos hizo un poco más difícil atracar», dijo el jefe de tripulación comercial de la NASA, Steve Stich, en una conferencia de prensa el jueves por la noche.

Pero algunos de los logros incluyen que Wilmore tome el control manual y pruebe la dirección, la seguridad general de la misión y atraque de forma autónoma la nave en la estación. Durante los próximos días, Starliner intentará demostrar que puede desacoplarse, realizar más maniobras y luego regresar sano y salvo a la Tierra.

Aún así, las fugas de helio y las fallas de propulsión, aunque no representan ningún peligro para los astronautas, son una preocupación persistente, dijeron funcionarios de la NASA.

Boeing descubrió por primera vez una fuga de helio, utilizado para agregar presión a los propulsores, mientras Starliner estaba en tierra el mes pasado, y los funcionarios de la NASA consideraron que era de bajo riesgo para el vuelo. Los funcionarios de la NASA dijeron que las fallas de los propulsores eran similares a las encontradas en la prueba no tripulada de Starliner de 2022 a bordo de la ISS.

«Simplemente no entendemos por qué están sucediendo», dijo Stich.

Boeing dijo que planea rediseñar las válvulas del sistema de propulsión del Starliner en 2022 después de que la compañía y la NASA identificaran una falla. Y la compañía recibirá 5,5 millones de dólares de la NASA para estudiar un posible rediseño de las baterías de Starliner, según los registros del contrato federal.

«Si tienen algo que requiere un cambio de diseño que será costoso y consumirá mucho tiempo, eso podría afectar sus decisiones comerciales en el futuro», dijo Sanders.

El desafío de desarrollo de Starliner ya le ha costado a Boeing casi 1.500 millones de dólares.

El rediseño de Starliner podría prolongarse si afecta a la cadena de suministro de Boeing. En 2022, Boeing y su proveedor de sistemas de propulsión, Aerojet Rocketdyne de L3 Harris, discutieron durante meses sobre qué compañía era responsable del mal funcionamiento de la válvula del sistema de propulsión del Starliner y quién pagaría el rediseño del componente, informó Reuters ese año.

La compañía dijo que podría implementar ese cambio de diseño en vuelos posteriores, mientras se implementa una solución temporal.

Musk promocionó a SpaceX como una ventaja para integrarse más verticalmente.

Un nuevo problema de válvula en el Crew Dragon de SpaceX en 2019 provocó que una de sus naves espaciales explotara durante una prueba en tierra sin modificaciones, lo que llevó a SpaceX a rediseñar el sistema de propulsión de aborto de la cápsula. El sistema rediseñado llevó a su primera tripulación aproximadamente un año después. Y la compañía rediseñó el baño de Crew Dragon en 2021 en menos de dos meses.

«Reparar un defecto de diseño o incluso algo preocupante como una batería es mucho más fácil en una empresa integrada verticalmente», dijo Avi Tripathi, ex director de la misión SpaceX Crew Dragon que participó en los cambios de diseño de la nave espacial.

Los funcionarios de la NASA aún no tienen claro si los problemas encontrados durante la primera misión tripulada del Starliner justificarían un rediseño. La NASA y Boeing pasarán meses revisando los datos de la misión y comprobando si hay problemas de vuelo para determinar si Starliner puede certificarse para vuelos de rutina.

«No será un éxito hasta que regresen sanos y salvos y hasta que comprendamos el impacto de cualquier anomalía que haya ocurrido durante la misión», dijo Sanders.

(A excepción del titular, esta historia no fue editada por el personal de NDTV y apareció en un canal sindicado).

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