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Me emocioné estas últimas semanas al cubrir las conmemoraciones y celebraciones del Día D en Normandía.

Seguí pensando en Jim Bennett.

Jim era el abuelo de mi marido. En su familia era conocido como un hombre renacentista: un asesor de inversiones que prefería construir barcos, cocinar donuts en un horno de leña y cultivar calabazas gigantes. También era un veterano de la Segunda Guerra Mundial con la artillería canadiense que desembarcó en lo que se conocería como Juno Beach el 6 de junio de 1944.

Estaba a cargo de unos 100 hombres, que operaban tanques cuyas huellas dejaban huellas en las aceras de Courseulles-sur-Mer en lugares visibles hoy.

Después de aterrizar en Normandía, pasó semanas atrapado en los combates en Caen, una ciudad tan bombardeada que los edificios chorreaban plomo fundido. No le gustaba hablar de la guerra. Una de las pocas historias que contó fue sobre el Día VE. Se encontró junto al granero y llevó su caballo a dar un paseo por la playa para recordar que hay vida.

Nunca regresó a Normandía. Dijo que su visita de 1944 fue un infierno y que no tenía necesidad de repetirla.

Ojalá lo fuera. Creo que podría haberlo curado. Seguramente habría quedado encantado con el recibimiento que le esperaba.

Como corresponsal del New York Times con sede en París, pasé aproximadamente una semana en Normandía para cubrir el 80.º aniversario del 6 de junio de 1944, cuando 156.000 tropas aliadas desembarcaron en las playas ocupadas por los nazis y sus alrededores y luego se trasladaron al interior. Este resultó ser un punto de inflexión crítico en la guerra.

Entre mis paradas estuvo la pista del pequeño aeropuerto de Deauville, donde estaba previsto que aterrizara Delta Airlines, con 58 veteranos estadounidenses. El 3 de junio fue un poco como un recinto ferial: había una guardia de honor, una banda militar tocando canciones de swing de los años 30 y un grupo de recreación local vestido con uniformes auténticos de la Segunda Guerra Mundial. Mientras esperábamos, deambulé entre la multitud dando entrevistas. Todos los franceses con los que hablé rompieron a llorar, en parte porque el momento desencadenó sus historias familiares sobre la guerra, pero también por pura gratitud.

Christelle Marie, una maestra de escuela primaria cercana que trajo su clase, lloró mientras me contaba cómo creció cerca de Juno Beach. A menudo veía a hombres mayores caminando por la orilla, buscando el lugar exacto donde llegaron a la orilla y presenciaron la muerte de un amigo, dijo.

La enormidad de su dolor y pérdida quedó impresa en ella. «El deber de recordar es muy importante», dijo llorando. «Es un honor estar aquí».

A la edad de 47 años, nació décadas después de la guerra.

Me preguntaba cómo procesaría Jim sus palabras. ¿Eso le quitaría algo de su dolor?

En todas las pequeñas ciudades y pueblos, el sentimiento de adoración por los aproximadamente 200 veteranos de la Segunda Guerra Mundial que regresaban rayaba en la manía. Es como si fueran viejas estrellas del rock, vienen a los conciertos.

Acabo de terminar de escribir un la historia sobre la ciudad de Ste.-Mère-Église y su relación con los paracaidistas estadounidenses, cuando vi el desfile de veteranos en su abarrotado desfile. Conduje hasta allí para verlo y encontré un estacionamiento en una granja lejana. Desde lejos, la pequeña plaza central parecía un hormiguero abarrotado de gente. Estaba lleno hombro con hombro con miles de personas.

Cuando más tarde le pregunté a Jim O’Brien, de 99 años, cómo fue la experiencia del público, respondió: “Abrumadoramente. Me encantaría hacer eso todos los días”.

Pero Henry Kolinek Jr., de 98 años, me dijo que era demasiado para él. «Soy un tipo tímido», dijo Kolinek, conocido como HJ y que voló 37 misiones sobre Francia, Bélgica y Alemania como artillero de cola en un bombardero. Esta fue su primera vez en Normandía después de la guerra.

Pensé en Jim otra vez. Me preguntaba cómo reaccionaría ante todo el amor y la gratitud. Una cena de Acción de Gracias le pregunté sobre la guerra, cuando su esposa preguntó de qué estábamos hablando de una manera tan conspirativa, con las cabezas juntas. «Catherine sólo me estaba preguntando sobre sexo», respondió, provocando una carcajada.

No creo que tomara bien toda esa atención por lo que hizo durante la guerra y que tanto se esforzaría en olvidar. Pero tal vez la experiencia pueda ofrecer un bálsamo.

Jim murió en 2009. Tenía 90 años.

El 6 de junio asistí a una ceremonia celebrada en el cementerio estadounidense de Colleville-sur-Mer para escuchar los comentarios del presidente Biden. El sol era brillante y pleno. Las tumbas de 9.388 soldados están salpicadas de hierba, fila por fila, a nuestro alrededor. Un veterano dijo que cuando los miró, vio a antiguos camaradas saludándolo.

Los veteranos fueron, por supuesto, los protagonistas del evento. Muchos llevaban bufandas de punto grueso alrededor del cuello y mantas sobre los hombros. Estaba claro que para muchos ésta sería la última vez que estarían aquí en Normandía. Su edad promedio es de 100 años.

El presidente francés, Emmanuel Macron, otorgó a 11 asistentes la Legión de Honor, el honor más alto del país.

Todos los hombres lucharon por ponerse de pie por un momento. Después de colocar una gran medalla con una gran cinta roja en el pecho de cada veterano, Macron los agarró firmemente por el hombro y luego se inclinó para darles a cada uno «la bise», dos besos, uno en cada mejilla.

No fui el único que lloró en el palco de prensa.

Todos en la multitud querían besarlos también.



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