Hace más de una década, los ejecutivos de Boeing tomaron una decisión clave: para mantenerse al día con el principal competidor de la compañía, Airbus, abandonaron la idea de desarrollar un nuevo avión y se apresuraron a actualizar el 737, el avión más popular de la compañía.

ese esfuerzo culminó en el 737 Max, que tuvo dos accidentes mortales en 2018 y 2019 y llamó más la atención este año cuando un panel explotó en uno de los aviones durante un vuelo en enero. Los problemas del avión han dejado a Boeing detrás de Airbus en el mercado mundial de pasillo único, que alguna vez dominó.

Ahora, Boeing, que se espera que nombre un nuevo director general a finales de año, debe tomar otra decisión crítica: ¿cuándo debería desarrollar su próximo avión totalmente nuevo?

Si la compañía se equivoca, podría gastar miles de millones de dólares y aún así perder participación de mercado frente a Airbus, que tiene su sede en Toulouse, Francia. Ambos fabricantes también enfrentan una amenaza distante pero creciente de China y una presión cada vez mayor para reducir las emisiones que calientan el planeta.

«Será una de las decisiones más importantes para quien asuma el rol de director ejecutivo», dijo Ken Herbert, analista de espacio y defensa de RBC Capital Markets. «Su legado estará definido por lo que hagan con la cartera».

Boeing declinó hacer comentarios para esta historia.

Los aviones comerciales generalmente se dividen en dos grupos. Los aviones de fuselaje estrecho o de pasillo único, como el 737, suelen transportar entre 100 y 200 pasajeros en vuelos nacionales en Estados Unidos. Los aviones de fuselaje ancho o de dos pasillos pueden transportar más pasajeros a lugares más lejanos, desde, por ejemplo, Nueva York a Londres o Tokio.

Boeing y Airbus venden muchos más aviones de fuselaje estrecho, pero las aerolíneas exigen cada vez más versiones más grandes de esos aviones debido a las salidas limitadas y la capacidad de las pistas en muchos aeropuertos y la creciente demanda de viajes.

El Max está diseñado para competir con la familia de aviones Airbus A320neo. Los expertos dicen que el veredicto en esa competencia es claro: Boeing perdió. Las aerolíneas de todo el mundo han encargado muchos más aviones Airbus, especialmente el más grande, el A321neo. El liderazgo de la compañía europea se endureció después de los accidentes del Max, que los expertos atribuyeron a malas decisiones de diseño e ingeniería, y siguió una prohibición global del avión durante 20 meses.

En 2019, por primera vez, Airbus tuvo más aviones de pasajeros volando alrededor del planeta que Boeing, según Cirium, un proveedor de datos de aviación.

El Max sigue siendo popular, especialmente entre las aerolíneas de Estados Unidos, que tienen una larga historia de volar aviones Boeing. La compañía está trabajando para cumplir con unos 4.300 pedidos del Max, una cartera de pedidos valorada en cientos de miles de millones de dólares. Pero Airbus ha vendido mucho más que la familia A320neo, con más de 7.100 pedidos pendientes para las tres variantes del avión.

Boeing sigue siendo líder cuando se trata de aviones más grandes de dos pasillos, pero el dominio de Airbus en el lucrativo mercado de pasillo único podría reforzarse a sí mismo, dicen los expertos. Con mayores ventas, Airbus puede invertir más en investigación y desarrollo. Con más aviones volando, puede ganar más vendiendo repuestos y brindando servicios.

«Mientras Boeing andaba apagando incendios, Airbus simplemente dirigía su negocio», dijo Ron Epstein, analista aeroespacial y de defensa del Bank of America.

Boeing también tomó lo que pudo del 737, que debutó a finales de los años 1960. Al desarrollar el Max, la empresa llevó la estructura del avión al límite. Su próximo avión probablemente será uno que construya desde cero, dijeron expertos en aviación.

No estaba claro cómo sería ese nuevo avión ni cuándo podría llegar.

Dave Calhoun, director ejecutivo de Boeing, dijo que la compañía no lanzará un nuevo avión hasta mediados de la década de 2030, en parte porque un esfuerzo tan monumental sólo valdría la pena si compañías como General Electric, Rolls-Royce y Pratt & Whitney introdujeran aviones más eficientes. motores.

Pero la construcción del nuevo avión podría ayudar a Boeing a llenar un importante vacío en el mercado de aviones más grandes y de fuselaje estrecho, afirman algunos expertos.

El avión Airbus más popular, con diferencia, es el A321neo, que tiene la mayor cantidad de asientos y puede viajar más distancias de los tres modelos neo de la compañía. La respuesta de Boeing a ese avión, el 737 Max 10, no vuela tan lejos y aún no ha sido aprobado por los reguladores.

Epstein, del Bank of America, estimó el año pasado que Boeing podría vender 6.500 de los aviones más grandes de pasillo único a aerolíneas, principalmente para reemplazar aviones más pequeños de fuselaje estrecho. Ese avión podría desarrollarse en siete u ocho años con una inversión de hasta 20 mil millones de dólares, y Boeing lograría al menos cinco veces el beneficio bruto, afirmó entonces.

Algunos expertos en aviación también argumentan que Boeing y Calhoun fueron demasiado cautelosos con el nuevo avión, que dijeron que podría ser más eficiente incluso sin esperar a nuevos motores. Materiales más nuevos, diferentes tipos de alas y otras mejoras podrían ayudar a Boeing a lograr mejoras significativas, dijeron.

«Si les presentas a las aerolíneas un avión bastante bueno, lo aceptarán», afirmó Michel Merluzeau, analista de AIR. Empresa de consultoría aeroespacial y de defensa.

Algunos dicen que cuanto más tarde Boeing en construir un nuevo avión, más tiempo tendrá Airbus para ampliar su ventaja. Y si bien los nuevos motores prometen grandes mejoras en eficiencia, en la práctica pueden quedarse cortos. Las aerolíneas también pueden tardar en comprar aviones con esos motores, especialmente después de los problemas con los motores de la generación actual, que requirieron más reparaciones y más largas de lo esperado.

Pero otros dijeron que sería prudente que Boeing esperara. Si la compañía se muda demasiado pronto, Airbus podría lanzarse con un avión aún más nuevo y mejor.

La mayoría de los analistas esperan que Airbus lance el nuevo avión a mediados de la próxima década, aproximadamente al mismo tiempo que apuntaba Calhoun. Los expertos aeroespaciales no están de acuerdo sobre si Airbus actuará primero o esperará para seguir a Boeing, pero dicen que el fabricante europeo está bien posicionado para cualquiera de los dos enfoques.

Desarrollar un nuevo avión es una tarea enorme. A diferencia de los aviones de fuselaje ancho, los jets de fuselaje estrecho se venden en grandes cantidades y, por lo tanto, es necesario fabricarlos rápidamente; Boeing y Airbus pretenden producir decenas cada mes. Para adaptarse a ese ritmo, Boeing tendrá que desarrollar un complejo sistema de producción y preparar a sus proveedores. Es probable que las aerolíneas también tengan que estar preparadas para capacitar a los pilotos del nuevo avión, un proceso costoso y que requiere mucho tiempo.

En última instancia, cualquier avión nuevo también tendrá que durar décadas, afirmó el Sr. Calhoun en una entrevista con Aviation Week, una publicación comercial, el año pasado..

«Veinte años es un desastre; 30 años es un desastre», afirmó. «Tienen que durar 50 años».

Por supuesto, Boeing no empezaría de cero. La empresa y Airbus desarrollan y lanzan constantemente nuevas técnicas, tecnologías y herramientas. Boeing puede aplicar las lecciones aprendidas en otros lugares, por ejemplo, desde el desarrollo del 787 Dreamliner de fuselaje ancho, que se entregó por primera vez a una aerolínea en 2011, o el próximo 777X, una versión más eficiente del avión de fuselaje ancho existente de Boeing, cuyo ala la compañía está Construcción propia con materiales compuestos.

La empresa también está trabajando en tecnologías experimentales. Con la NASA, Boeing está desarrollando un ala más larga y delgada sostenida por armaduras, un diseño conocido como Transonic Truss-Braced Wing. También mantiene un programa de investigación conocido como ecoDemonstrator, que utiliza aviones modificados para probar nuevas tecnologías. Tanto Boeing como Airbus también están experimentando por separado con el uso de combustibles sostenibles, que pueden producirse a partir de aceite de cocina usado, residuos, maíz y otros materiales.

Los expertos en aviación dicen que la construcción del nuevo avión podría despertar un nuevo entusiasmo en la compañía después de los recientes problemas.

«Si pueden hacer que sea más fácil agradarle a la gente, creo que encontrarán que hay mucho apoyo para el nuevo y mejorado Boeing», dijo Rob Stallard, analista que cubre tanto Boeing como Airbus en Vertical Research Partners.



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