Juan Olivero profundiza en el polémico tema de minería marina a La semana pasada esta noche, especialmente en el entorno conocido como Zona Clarion-Clipperton (CCZ), un área del tamaño de Europa a 3 kilómetros bajo la superficie del Océano Pacífico entre México y Hawaii. En la CCZ prácticamente no hay luz y la temperatura del agua en la CCZ puede alcanzar los cero grados centígrados, «sin embargo, para un lugar aparentemente tan inhóspito, todavía hay una cantidad increíble de vida allí abajo», afirmó Oliver.

Los científicos estiman que la CCZ contiene más de 8.000 especies en gran parte no identificadas de fantásticas criaturas de las profundidades marinas, incluido un pepino de mar fluorescente llamado «gomita de ardilla», que a Oliver le gustaba. «Oh, me gusta mucho», dijo entusiasmado. «De hecho, amo tanto esa ardilla de goma que quiero cubrirla con polvo ácido y comerme un montón mientras veo a Nicole Kidman hablar sobre la magia de las películas».

La ZCC también contiene pequeños nódulos sólidos que contienen metales preciosos como cobalto y níquel, acumulados durante millones de años. Dado su contenido, las empresas luchan por conseguir lo que algunos llaman una «batería en una roca», para su potencial uso en coches eléctricos. El principal de ellos es Gerard Barron, el fundador australiano y director ejecutivo de Metals Company, que está persiguiendo lo que Oliver llamó «saqueo a escala comercial» de la CCZ.

Barron prefiere describir el proceso de extracción de estos nódulos como simplemente recoger pelotas de golf, como en un campo de prácticas. «Suena fácil, hasta que recuerdas que está a 4.500 metros (15.000 pies) bajo el agua», dijo Oliver. «La dificultad de recoger pelotas de golf realmente depende de dónde estén. Si están en un campo de prácticas, claro, no es gran cosa. Si están descansando sobre la polla de un oso grizzly, ¿sabes qué? Tal vez tomar una mulligan.

Pero el argumento de Barron «subestima enormemente el daño que esto podría causar», empezando por el hecho de que los investigadores estiman que entre el 30 y el 40% de las especies de la ZCC viven en nódulos.

«El hecho de que las criaturas sean pequeñas no significa que no sean importantes para el ecosistema que las rodea», explicó Oliver. Minería en aguas profundascontinuó, «podría tener un impacto irreversible en todo, desde los microbios hasta las ardillas de goma, ¡y literalmente acabo de enterarme de que existen! No quiero que me destruyan a menos que me adapte absolutamente a muchos tamaños de familia».

Por un lado, los gigantescos vehículos recolectores crean columnas de sedimento que podrían causar daños inmensos: enterrando campos de nódulos, sofocando los filtros de anémonas y esponjas que viven fuera de la zona minera y oscureciendo la bioluminiscencia que utilizan los peces y calamares para separarse y aparearse. «Básicamente, podría joder a todos», dijo Oliver. «Piense menos en ‘levantar suavemente las pelotas de golf del campo de prácticas’ y más en ‘una escena de Dune 3: aún más arena’.

The Metals Company insiste en que las investigaciones que ha encargado muestran que los daños serán mínimos, pero «aún más investigaciones que no ha encargado sugieren lo contrario», respondió Oliver. Un estudio encontró que incluso 26 años después de la extracción, el ecosistema de las profundidades marinas no había vuelto a su estado anterior.

Y que el ecosistema es importante: las criaturas de las profundidades marinas ayudan a ampliar el conocimiento de los científicos médicos y al desarrollo de nuevos fármacos, y sus microbios son una parte esencial del ciclo del carbono de la Tierra. «Así que hay que estar absolutamente seguro de que esto no esté en peligro por la minería en aguas profundas, y no estamos seguros de eso», dijo Oliver.

Oliver lamentó que, dados los riesgos, existen pocas regulaciones que protejan las profundidades marinas de la minería privada. La Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA) de la ONU, establecida en 1982, gestiona técnicamente la mayor parte de los fondos marinos, aunque los Estados Unidos bajo Reagan se negaron a ratificarla. Y existe la preocupación de que la agencia pueda estar compuesta: su secretario general, Michael Lodge, apareció en un vídeo para la compañía minera de Barron, y la junta nunca ha rechazado una solicitud minera. «No es ideal que un organismo responsable de algo tan importante como la protección de las profundidades marinas tenga estándares más bajos que la Universidad de Phoenix», afirmó Oliver.

La ISA tiene una jurisdicción complicada sobre el fondo marino y se supone que debe preservar la mitad de él para los intereses de las naciones más pequeñas, así es como participa la Metals Company, como lo hizo en el acuerdo con Nauru. Según las condiciones, explicó Oliver, la pequeña nación insular del Pacífico devastada por la minería de fósforo recibirá el 0,5% de los beneficios. Aunque Barron insistió en que «Nauru no es un títere de nadie», dijo Oliver, «existe una clara disparidad de poder entre una compañía minera internacional que espera ganar miles de millones de dólares y una isla ambientalmente devastada con una población de sólo 12.000 personas».

Nauru ha activado un mecanismo mediante el cual la ISA debe comenzar a aceptar solicitudes de minería en alta mar, aunque no se hayan establecido regulaciones mineras. Barron’s dijo a los inversores que espera comenzar la producción en el primer trimestre de 2026.

Oliver se mostró escéptico sobre los costos y los beneficios de la minería en aguas profundas: «Si estos nódulos realmente pudieran proporcionar energía casi ilimitada para miles de millones de personas, diría que tal vez valga la pena pensar en ello, pero la verdad es que no lo sé». Es fundamental para nuestro futuro de energía limpia, como insiste Barron”, ya que la nueva tecnología de baterías no utiliza níquel ni cobalto.

En cambio, Oliver argumentó que Estados Unidos debería unirse a otros países para pedir una moratoria preventiva sobre la minería en alta mar y, en última instancia, unirse a la ISA. «En última instancia, hará falta paciencia para esperar a que la ciencia y la disciplina escuchen realmente lo que tienen que decir», afirmó. «Y sé que es difícil de hacer, porque es mucho más fácil simplemente tirar una piedra y llamarla salvadora de la humanidad».

Sin embargo, «ya es hora de que dejemos de tratar las profundidades del océano como algo que debe ser explotado», concluyó, «y empecemos a tratarlo como lo que realmente es: un mundo increíblemente vasto, prácticamente desconocido en nuestro mundo».



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