Un equipo internacional de astrónomos liderado por la Universidad de Viena ha descifrado la historia de la formación de nuevos cúmulos estelares, algunos de los cuales podemos ver a simple vista por la noche. El equipo, dirigido por Kamerena Swigum y João Alves de la Universidad de Viena y Robert Benjamin de la Universidad de Wisconsin-Whitewater, informa que la mayoría de los cúmulos de estrellas jóvenes cercanos pertenecen a sólo tres familias que se originaron en regiones de formación estelar muy masivas. Esta investigación también proporciona nuevos conocimientos sobre los efectos de las supernovas (explosiones violentas al final de la vida de estrellas muy masivas) en la formación de estructuras de gas gigantes en galaxias como nuestra Vía Láctea. Los resultados fueron publicados en la revista. Naturaleza.

«Los nuevos cúmulos estelares son perfectos para estudiar la historia y la estructura de la Vía Láctea. Al estudiar sus movimientos pasados ​​y, por tanto, sus orígenes, también obtenemos información importante sobre la formación y evolución de nuestra galaxia», afirma João Alves, de la universidad. Viena, coautor del estudio. Utilizando datos precisos de la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea (ESA) y observaciones espectroscópicas, el equipo rastreó los orígenes de 155 nuevos cúmulos de estrellas dentro de un radio de unos 3.500 años luz alrededor del Sol. Su análisis sugiere que estos cúmulos de estrellas se pueden dividir en tres familias con un origen y condiciones de formación comunes. «Esto indica que los nuevos cúmulos estelares proceden de sólo tres regiones de formación estelar muy activas y masivas», afirma Alves. Estas tres familias de estrellas llevan el nombre de sus cúmulos estelares más destacados: Collinder 135 (Cr135), Messier 6 (M6) y Alpha Persei (αPer).

«Estos hallazgos proporcionan una comprensión más clara de cómo los cúmulos de estrellas jóvenes en nuestro vecindario galáctico están interconectados, de manera muy parecida a los miembros de una familia o ‘linajes'», dice el autor principal Kameren Swigum, candidato a doctorado en la Universidad de Viena. «Al estudiar los movimientos 3D y las posiciones pasadas de estos cúmulos estelares, podemos determinar su origen común e identificar las regiones de nuestra galaxia donde se formaron las primeras estrellas de estos respectivos cúmulos estelares hace hasta 40 millones de años».

Estas explosiones masivas también pueden haber creado nuestra «burbuja local».

El estudio encontró que se han producido más de 200 explosiones de supernovas en estas tres familias de cúmulos estelares, liberando enormes cantidades de energía al entorno circundante. Los autores concluyeron que esta energía probablemente tuvo un efecto significativo en la distribución del gas en la Vía Láctea local. «Esto podría explicar la formación de una superburbuja, una enorme burbuja de gas y polvo con un diámetro de 3.000 años luz alrededor de la familia Cr135», explica Svigums. Nuestro sistema solar también está inmerso en una burbuja de este tipo, la llamada burbuja local, que está llena de gas muy fino y caliente. «La burbuja local probablemente también esté relacionada con la historia de una de las tres familias de cúmulos estelares», añade Svigums. «Y es probable que haya dejado su huella en la Tierra, como lo demuestran las mediciones de isótopos de hierro (60Fe) en la corteza terrestre».

«Prácticamente podemos convertir el cielo en una máquina del tiempo que nos permita rastrear la historia de nuestra galaxia natal», afirma João Alves. «Al descifrar la genealogía de los cúmulos estelares, también estamos aprendiendo más sobre nuestros propios ancestros galácticos». En el futuro, el equipo de João Alves planea investigar con mayor precisión si nuestro sistema solar ha interactuado con la materia interestelar en nuestra galaxia, la Vía Láctea, y cómo.

Esta investigación contó con el apoyo de la ERC Advanced Grant ISM-FLOW (Alves), la Agencia Austriaca de Promoción de la Investigación (FFG), la Fundación Alemana de Investigación (DFG) y la NASA.



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