La cápsula Starliner de Boeing de los astronautas de la NASA Sunny Williams y Butch Wilmore, entusiastas del espacio, se encuentra actualmente atracada en la Estación Espacial Internacional (ISS).

La pareja viajó a la ISS a bordo de Starliner en el primer vuelo tripulado de la nave espacial, que despegó el miércoles sobre un cohete ULA Atlas V desde el Centro Espacial Kennedy en Florida. El vehículo se acopló al puesto orbital al día siguiente.

Williams comenzó el recorrido de 10 minutos (abajo) el domingo, flotando en condiciones de microgravedad a bordo de la nave espacial Starliner atracada desde la estación espacial.

Tour de prueba de vuelo de la tripulación Boeing de la NASA Starliner

El video muestra una vista desde la cabina del panel de control del Starliner y varios interruptores y perillas para controlar los sistemas de la nave espacial.

«Todo ha sido fantástico», dijo Wilmore. «La nave espacial se manejó notablemente bien, incluso mejor que el simulador». Ahora, en su tercer vuelo espacial, el astronauta estadounidense explicó que ya han utilizado el Starliner para practicar los llamados «eventos de refugio seguro», en los que deben entrar rápidamente en el Starliner y asegurar la escotilla. Una emergencia de este tipo podría ocurrir si, por ejemplo, se detectara un trozo peligroso de desechos espaciales dirigiéndose a la ISS, y Starliner podría servir como sistema de escape de emergencia.

También dijo que a pesar de que el interior del coche parece un poco estrecho, la nave espacial es «en realidad bastante espaciosa solo para Sunni y para mí». El vehículo tiene capacidad para siete astronautas, aunque el próximo vuelo tripulado transportará a tres.

Si bien el lanzamiento de Starliner con su primera tripulación es un logro indudable, su vuelo a la estación espacial la semana pasada no estuvo exento de problemas. Por ejemplo, en la nave espacial se detectaron varias fugas de helio, que ahora el equipo de la misión está vigilando. También hubo un problema con el proceso de acoplamiento que involucraba los propulsores de control de retroalimentación de la nave espacial, aunque la tripulación pudo solucionarlo.

La prueba de vuelo actual ayudará a la NASA con todo el sistema de transporte asociado con Starliner, incluida la plataforma de lanzamiento, el cohete, la nave espacial, las capacidades de operación en órbita y el regreso de la cápsula a casa con los astronautas a bordo.

Una vez que esté convencida de que todo funciona como debería, la NASA certificará a Starliner para misiones de rotación a la estación espacial, lo que le dará a la agencia otra opción de vuelo junto con el vehículo Crew Dragon de SpaceX, que puso a sus primeros astronautas en órbita en 2020.

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