Un equipo internacional de científicos planetarios ha descubierto parches de hielo de agua ubicados en los volcanes Tharsis de Marte, que no sólo son las montañas volcánicas más altas del Planeta Rojo, sino también de todo el Sistema Solar.

El descubrimiento es la primera vez que se detecta helada cerca del ecuador del planeta, lo que desafía los conocimientos existentes sobre la dinámica climática del planeta, según el nuevo estudio del equipo. Geociencias naturales.

«Pensábamos que era poco probable que se pudiera formar escarcha alrededor del ecuador de Marte porque la mezcla de luz solar y una delgada atmósfera mantiene las temperaturas relativamente altas durante el día tanto en la superficie como en la cima de las montañas, a diferencia de lo que vemos en la Tierra, donde se podría esperar ver picos helados», dijo Adam Valantina, becario postdoctoral en la Universidad de Brown, quien dirigió el trabajo como doctorado. Estudiante de la Universidad de Berna. «Lo que estamos viendo pueden ser restos de un antiguo ciclo climático en el Marte actual, donde en el pasado hubo precipitaciones y posiblemente incluso nieve en estos volcanes».

Según el estudio, la escarcha se evapora con la luz del sol pocas horas después del amanecer. La escarcha también es increíblemente delgada: quizás sólo una centésima de milímetro de espesor, o aproximadamente el ancho de un cabello humano. Sin embargo, es bastante amplio. Los investigadores estiman que las heladas forman al menos 150.000 toneladas de agua que se intercambian diariamente entre la superficie y la atmósfera durante las estaciones frías. Eso es el equivalente a unas 60 piscinas de tamaño olímpico.

Tharsis, la región de Marte donde se encontraron heladas, tiene muchos volcanes. Se elevan por encima de las llanuras circundantes a alturas que oscilan entre una y dos veces más que el Monte Everest de la Tierra. Por ejemplo, Olympus Mons es tan ancho como Francia.

El hielo se encuentra en las calderas de los volcanes, cuyas cimas tienen grandes depresiones creadas durante erupciones anteriores. Los investigadores sugieren que la forma en que el aire circula sobre estas montañas crea un microclima único que permite que se formen finas capas de escarcha.

Los investigadores creen que modelar la formación de heladas podría permitir a los científicos descubrir más misterios restantes de Marte, incluida la comprensión de dónde existe el agua y cómo se mueve, así como la comprensión de la compleja dinámica atmosférica del planeta, que es esencial para futuras exploraciones y exploraciones. Posibles signos de vida.

Los investigadores descubrieron la isla utilizando imágenes en color de alta resolución del Sistema de imágenes en color y estéreo de superficie (CaSSIS) en el Trace Gas Orbiter de la Agencia Espacial Europea. Los hallazgos se confirmaron luego utilizando observaciones independientes de la cámara estéreo de alta resolución del orbitador Mars Express de la ESA y del espectrómetro Nadir and Occultation for Mars Discovery del orbitador de gases traza.

El trabajo implicó analizar más de 30.000 imágenes para encontrar inicialmente la escarcha y luego confirmar su existencia. Valantinas filtró imágenes según dónde fueron capturadas, así como también cuándo fueron capturadas, como la hora del día y la estación. Un enfoque cuidadoso ayudó a aislar las firmas espectrales que indican la isla de agua y dónde se formó en la superficie marciana.

Las imágenes de Valantiņš comenzaron a analizarse en 2018. La mayor parte del trabajo se completó durante el doctorado. en el extranjero, pero parte del nuevo análisis se completó en Brown.

En la transición a su puesto en Brown, Valantinas ahora planea continuar explorando los misterios de Marte mientras se concentra en la astrobiología. Trabajando en el laboratorio del científico planetario de Brown, Jack Mustard, trabajará para caracterizar ambientes hidrotermales antiguos que podrían haber sustentado vida microbiana. Una misión de retorno de muestras a Marte dirigida por la NASA podría algún día traer muestras de estos entornos a la Tierra.

«Esta idea de una segunda génesis, de vida más allá de la Tierra, siempre me ha fascinado», dijo Valantinas.



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