En vísperas de las elecciones generales del 27 de mayo, cuando el gobernante Congreso Nacional Africano perdió su mayoría por primera vez en los 30 años de democracia de Sudáfrica, una importante reforma de las leyes sobre drogas del país pasó desapercibida para la mayoría.

Justo un día antes de la histórica votación, el presidente Cyril Ramaphosa promulgó la Ley de Cannabis para Uso Privado, convirtiendo a Sudáfrica en el primer país africano en legalizar el uso de marihuana.

El proyecto de ley elimina el cannabis de la lista de narcóticos prohibidos del país, lo que significa que los adultos pueden cultivar y consumir libremente la planta (a menos que haya niños presentes). El proyecto de ley también estipula que aquellos que violen la ley al hacerlo deberían ver sus registros automáticamente eliminados. Pero no está claro cómo o cuándo sucederá eso, y si alguna de las 3.000 personas encarceladas por delitos relacionados con el cannabis a partir de 2022 será liberada.

Pero después de años de campaña y negociaciones, los activistas dicen que la lucha está lejos de terminar.

«(Ramaphosa) finalmente encontró su pluma y el cannabis ya no está clasificado como una sustancia adictiva peligrosa en Sudáfrica», dijo Myrtle Clarke, cofundadora de Fields of Green for ALL, una ONG que hace campaña por la reforma del cannabis. , le dijo a Al Jazeera desde Johannesburgo.

«Ahora podemos pasar a ver qué hacer con el comercio que sigue siendo ilegal».

A diferencia de otros países donde el cannabis está legalizado, como Malta, Canadá y Uruguay, todavía no hay forma de obtenerlo legalmente como fumador ocasional en Sudáfrica a menos que lo cultives tú mismo. La venta de cannabis sigue siendo ilegal a menos que sea con fines médicos y no haya sido prescrita por un médico.

«Lo que la ley hace efectivamente es que, si por alguna razón te atrapan con una cierta cantidad de cannabis que el oficial considera demasiado para tu uso personal, no te pueden acusar como traficante de drogas», explicó Clarke.

En otras palabras, en teoría está bien tener un bosque de plantas picantes en tu jardín, siempre y cuando no obtengas ganancias de ello. Sin embargo, ya existe un enorme mercado gris.

La nueva legislación se preparó durante seis años. Después de que un tribunal dictaminara en 2018 que el consumo privado de cannabis era constitucional, se pidió al gobierno que preparara una legislación para legalizarlo en un plazo de dos años.

Desde entonces, las tiendas y dispensarios venden el medicamento según el artículo 21 de la Ley de Medicamentos, que también permite los «medicamentos no registrados» si los prescribe un médico. La decisión de 2018 significó que el cannabis podría incluirse en esta lista de medicamentos no registrados.

«No tenemos ningún problema con la policía», dijo a Al Jazeera el propietario de uno de esos dispensarios en Durban bajo condición de anonimato.

“Solo si vendes a menores o vendes algo que no sea marihuana, como en algunos lugares se venden hongos (hongos mágicos). Además, tenemos policías que vienen aquí a fumar y a protegernos.’

Sin embargo, las incertidumbres legales han llevado a que algunos de estos dispensarios y «clubes privados» (que funcionan según el principio de «consumo privado») sean objeto de las autoridades. El Haze Club (THC) de Johannesburgo, un colectivo de cultivadores de cannabis que opera en locales privados, por ejemplo, fue impugnado en 2020 y los procedimientos judiciales están en curso.

«Estos dispensarios están en todas partes de Sudáfrica», añadió Charl Henning, otro miembro del equipo de Myrtle.

A medida que la especulación sobre esta legislación se aceleró a finales del año pasado, se abrieron más y más.

“Se han multiplicado en los últimos seis meses: han abierto más discotecas y tiendas que nunca, literalmente han saturado el mercado y ahora no tienen ninguna ley por la que arrestarlos. Los negocios ya están en todas partes. Sólo tenemos que regularlo».

Jazz Farm cerca de Joburg, también conocida como sede de Fields of Green (edificio blanco con una hoja de ganja en el costado)
Exposición de Cannabis 2022 en Johannesburgo, Sudáfrica

‘Dagga’: una vieja tradición

Sudáfrica tiene una de las historias más largas del mundo con el cannabis, probablemente traído al continente por comerciantes árabes medievales. Cuando los colonos holandeses desembarcaron en lo que hoy es Ciudad del Cabo a mediados del siglo XVII, encontraron a los nativos khoisan inhalando una planta especial que los khoisan (y posteriormente los africanos) llamaban «dagga» (pronunciado «da-kha»).

La hierba tenía varios usos: los guerreros zulúes la fumaban para calmar sus nervios antes de la batalla, y las mujeres sotho la usaban para aliviar el dolor durante el parto. Los colonos europeos incluso comenzaron a cultivar este cultivo para mantener «feliz» a su fuerza laboral no blanca, aunque pocos se permitieron hacerlo.

A los colonos no les gustaba especialmente que los nativos fumaran dagga en el monte, pero en el siglo XIX, trajeron trabajadores indios, conocidos localmente como culis, para trabajar en las plantaciones de caña de azúcar. Los colonos llegaron a creer que ganja, la palabra para designar al cannabis en el sur y sudeste de Asia, los volvía «perezosos y descarados».

Dagga no había sido un problema anteriormente, pero los indios vivían más cerca de los colonos blancos y el humo entraba por sus ventanas, por lo que una ley de 1870 prohibía la venta de dagga a los culis.

La ansiedad por el uso de dagga aumentó en el siglo XX cuando los sudafricanos negros llegaron en masa a los centros urbanos desde el campo y crecieron los temores de que la clase trabajadora blanca también «cayera en una tubería de agua… tirada en medio de una masa de gente de color». » y criminales que caen sobre ellos como instrumentos útiles para actos criminales», como lo expresó The Sunday Times en 1911.

Y así, en 1922, la República de Sudáfrica prohibió a nivel nacional la venta, el cultivo y la posesión de esta planta y pidió su prohibición en todo el mundo.

Después de la Segunda Guerra Mundial, el Partido Nacional llegó al poder e introdujo el apartheid. Los sudafricanos blancos de ascendencia holandesa y británica recibieron enormes privilegios sobre el resto de la población, a la que se segregaba y se les negaba el derecho a votar, poseer tierras o casarse.

En 1971, el gobierno del apartheid aprobó la Ley de Centros de Rehabilitación y Abuso de Sustancias, que elogió como la ley sobre drogas más estricta del mundo occidental (en ese momento, Sudáfrica era un aliado contra el comunismo en la Guerra Fría y el apartheid). el régimen era a menudo considerado parte de Occidente). Su efecto se sintió con mayor fuerza en los barrios urbanos segregados, donde los arrestados enfrentaban entre dos y diez años de prisión por posesión de un porro de marihuana.

Sin embargo, las zonas rurales quedaron en gran medida solas, particularmente en el Cabo Oriental, donde, ante la falta de servicios públicos básicos u oportunidades, la marihuana se convirtió en un pilar de la economía local, creando lo que se conoció como el «cinturón dagga» de Sudáfrica.

La Ley de 1971 fue reemplazada por la Ley de Drogas y Tráfico de Drogas de 1992 y, aunque pronto terminó el apartheid, el nuevo gobierno mantuvo el mismo marco legal. Helicópteros de la policía sobrevolaron los campos de dagga en el Cabo Oriental y los rociaron con herbicidas tóxicos.

Cannabis Expo 2022 en Johannesburgo, incluida la charla de Myrtle Clarke (mujer blanca con gafas)
Myrtle Clarke actuando en la Cannabis Expo 2022 en Johannesburgo, Sudáfrica (Niko Vorobyov/Al Jazeera)

Demanda de legalización

Esta llamada guerra contra las drogas se prolongó hasta 2017, cuando el Tribunal Superior de Cabo Occidental se pronunció sobre un caso presentado por el abogado rastafari Ras Gareth Prince, quien fue arrestado con su familia por cultivar dagga en 2012. El tribunal dijo que la prohibición violaba su derecho a privacidad, el reclamo finalmente fue confirmado por el Tribunal Constitucional en 2018. Las detenciones se desplomaron en los años siguientes, y en 2023 la policía sudafricana ordenó oficialmente a sus agentes que dejaran de hacer «redadas de marihuana».

El tribunal fijó un plazo de dos años para que el gobierno revisara sus leyes en consecuencia. Pero a pesar de las repetidas promesas del presidente Ramaphosa de que Sudáfrica pronto cosecharía los beneficios de la nueva industria, el plazo se retrasó una y otra vez hasta que finalmente se convirtió en ley la semana pasada.

Es imperfecto, pero Myrtle lo ve como un comienzo. «Hemos tenido una gran pelea con la comunidad (del cannabis) porque algunas personas simplemente decidieron que (la nueva ley es) demasiado defectuosa», dijo.

“En los últimos tres o cuatro años, desde que publicaron el primer proyecto de ley, ha habido unas cinco versiones diferentes. La versión final del proyecto de ley era la mitad de larga y un 80 por ciento mejor que la versión anterior. Así que decidimos aceptarlo con todos sus defectos, en lugar de tener que volver a estas reuniones del Comité de Cartera Parlamentaria donde tienes 15 minutos para exponer tu caso. Al final no ganamos, pero publicamos el proyecto de ley, lo que significa que podemos seguir adelante».

Clarke dice que la lucha ahora es realmente para regular el comercio. Esto significa superar la opinión de los sectores conservadores de la sociedad de que el cannabis sigue siendo una droga peligrosa. Clarke acusa a los legisladores de ignorancia y de complacer prejuicios arraigados desde hace mucho tiempo.

«Siempre nos reímos y decimos que el gobierno cree que fumamos hojas (lo cual no tiene ningún efecto), pero es cierto», afirma.

Pero Steve Rolles, analista de políticas de la Fundación Transform Drug Policy, con sede en el Reino Unido, cree que el enfoque cauteloso de Sudáfrica podría ayudar a evitar una situación similar a la de Tailandia, donde la oposición amenaza con deshacer las reformas de los últimos años.

Tailandia eximió al cannabis de su ley de narcóticos en 2022, y miles de dispensarios cuasi legales abrieron de la noche a la mañana en Bangkok y centros turísticos. Para algunos fue demasiado, demasiado rápido. Se ha instalado un pánico moral y los legisladores ahora amenazan con revertir la situación.

«Fue la falta de planificación de las ventas reguladas lo que creó allí un mercado minorista caótico y, posteriormente, una reacción violenta», explicó.

«Las propuestas regulatorias más consideradas en Sudáfrica, que no permiten ventas comerciales, significan que no experimentaremos los mismos problemas que experimentó Tailandia».

El cannabis se cosecha, transporta y seca en la región de Hhohho en Eswatini.
Un hombre recogiendo y transportando hojas de cannabis en la región de Hhohho en Eswatini, fronteriza con Sudáfrica (Niko Vorobyov/Al Jazeera)

¿Un efecto dominó?

«Es la primera vez en África, así que tendremos que esperar y ver qué tan bien funciona», afirma Rolles.

Mientras que varios países africanos, como Malawi, han legalizado la marihuana medicinal y otros, como Ghana, han despenalizado pequeñas cantidades para consumo personal, Sudáfrica es el primero en permitir el uso recreativo.

En el resto del continente, Marruecos permitió en 2021 el uso de cannabis con fines médicos e industriales, como el uso de cáñamo en tejidos. Pero con una tradición centenaria de fumar con fines recreativos, la legalización total es ahora una gran parte del debate público, y los cultivadores e inversores de cannabis mantienen debates públicos con los parlamentarios sobre el tema.

Uno de los países que sigue de cerca los acontecimientos en Sudáfrica es Eswatini, antes conocido como Suazilandia, un pequeño reino sin salida al mar rodeado por Sudáfrica y Mozambique. El cannabis, conocido localmente como insangu, está actualmente prohibido allí en virtud de una ley de la época colonial británica que el gobierno ahora está considerando revisar.

Desde hace décadas, los pequeños agricultores están en el reino. sobrevivió exportando ilegalmente insang, incluida la preciada cepa conocida como Swazi Gold. Pero ahora, los acontecimientos en Sudáfrica amenazan con dejarlos fuera del negocio.

«Creemos que la legalización del cannabis en Sudáfrica ha creado una participación económica desigual en uno de los mercados más grandes de África y, por lo tanto, conducirá a que nuestros productores locales pierdan las prácticas agrícolas tradicionales y nuestra genética (cepas) nativa», dijo Trevor Shongwe de Eswatini Hemp. y Cannabis Association (EHCA), una asociación informal de cultivadores de cannabis.

Si bien el negocio en sí permanece clandestino en Sudáfrica, el levantamiento de las restricciones al cultivo nacional ha brindado a los productores la oportunidad de producir cepas potentes a escala industrial que inevitablemente reaparecen en los inventarios de los comerciantes, desplazando a la producción suazi.

«La mayoría de esta población rural ve el cannabis como el cultivo número uno que les ofrece un medio de supervivencia en la zona rural pobre y empobrecida de Eswatini».

Shongwe cree que la única salida es que Eswatini legitime su mercado interno y etiquete su variedad Swazi Gold de la misma manera que el tequila y el mezcal sólo pueden provenir de México.

“Actualmente no existen vías legales que puedan utilizarse para dicha producción. Nuestros agricultores locales que son herederos del cannabis sólo podrán prosperar económicamente si el cannabis se legaliza con éxito en Eswatini y se implementan reformas legales para empoderarlos”.

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