Un panel de asesores independientes de la Administración de Alimentos y Medicamentos votó unánimemente el lunes que los beneficios superan los riesgos del último fármaco experimental contra el Alzheimer.

La enfermedad de Alzheimer afecta a más de seis millones de estadounidenses. No existe cura ni tratamiento ni cambio en el estilo de vida que pueda revertir la pérdida de memoria o el deterioro cognitivo.

El fármaco, fabricado por Eli Lilly, es donanemab. Ralentizó modestamente el deterioro cognitivo en pacientes en las primeras etapas de la enfermedad, pero también tenía importantes riesgos de seguridad, como hinchazón y sangrado en el cerebro.

Sin embargo, el comité concluyó que las consecuencias de la enfermedad de Alzheimer son tan nefastas que incluso un beneficio modesto puede valer la pena.

La FDA suele seguir el consejo del consejo asesor de la agencia, pero no siempre.

El fármaco se basa en la hipótesis de larga data de que la enfermedad de Alzheimer comienza cuando bolas duras y ásperas de amiloide, una proteína, se acumulan en el cerebro de los pacientes, seguidas de una cascada de reacciones que conducen a la muerte neuronal.

La idea es tratar la enfermedad de Alzheimer atacando el amiloide y eliminándolo del cerebro. Recientemente se han aprobado dos medicamentos similares para combatir el amiloide: Este grupo, fabricado por Eisai y Biogen, fue aprobado el año pasado. Los riesgos y beneficios modestos de este fármaco son similares a los de donanemab. Aduhelmproducido por Biogen, es otro fármaco y fue aprobado en 2021, pero se suspendió debido a no había pruebas suficientes de que fuera podría beneficiar a los pacientes.

Se esperaba que donanemab fuera aprobado a principios de este año, pero en marzo la FDA decidió en su lugar esto requeriría donanemab someterse al escrutinio de una junta asesora independiente, una sorpresa para Eli Lilly.

La votación, dijo el Dr. Daniel Skovronsky, director científico de Lilly, reivindicó su búsqueda de 25 años para encontrar una manera de intervenir en la enfermedad de Alzheimer. Ahora, dijo, la compañía está iniciando un estudio que espera detenga la enfermedad incluso antes de que comiencen los síntomas.

El lunes, el comité discutió algunos aspectos inusuales de los ensayos clínicos de donanemab, particularmente que los participantes del estudio dejaron de tomar el medicamento tan pronto como se eliminó su amiloide. Algunos expertos han cuestionado si la interrupción es la mejor estrategia y si la práctica clínica debería incluir la interrupción del tratamiento después de la eliminación del amiloide.

Donanemab, al igual que Leqembi, se administra mediante infusión intravenosa. Los expertos en Alzheimer dijeron que los efectos de los medicamentos para frenar el deterioro cognitivo son tan modestos que pueden no ser visibles para los pacientes y sus familias. Además, algunos señalaron que los pacientes y sus familias no tendrían forma de saber cómo progresaría la enfermedad sin tratamiento.

Lilly proporcionó los datos. de un estudio de 76 semanas de 1.736 personas en las primeras etapas de la enfermedad, con deterioro cognitivo leve o demencia leve. Los participantes fueron asignados aleatoriamente para recibir donanemab o placebo. Para medir la eficacia, los investigadores de Lilly evaluaron el desempeño de los pacientes en pruebas cognitivas.

Deterioro cognitivo se desaceleró aproximadamente entre 4½ y 7½ meses en los que recibieron donanemab en comparación con los que recibieron placebo. Casi la mitad de los que tomaron donanemab permanecieron en el mismo nivel cognitivo durante un año en el estudio, en comparación con el 29 por ciento de los que recibieron un placebo.

Pero, señaló el comité, casi todos los participantes del estudio eran blancos.

«Me gustaría ver más datos sobre grupos subrepresentados», dijo Colette C. Johnson, representante de pacientes en la comisión.

Tres pacientes que tomaban donanemab murieron por inflamación o hemorragia cerebral relacionada con el fármaco. La FDA quería un análisis más detallado de las muertes de los participantes del ensayo para ver si había otras preocupaciones graves de seguridad. Lilly cumplió e informó que no había evidencia que sugiriera muertes adicionales relacionadas con las drogas.

La decisión de Lilly de dejar de tratar a los pacientes tan pronto como los escáneres cerebrales mostraron que donanemab había eliminado el amiloide fue el verdadero atractivo, dijeron los miembros de la junta. Los pacientes podrían evitar las infusiones mensuales y algunos de los riesgos del tratamiento. Y los costos podrían ser menores.

En la sesión informativa, Lilly sugirió que continuar tomando el medicamento después de que desapareciera el amiloide no ayudaría a los pacientes y podría ser perjudicial. «Una vez que se elimina el objetivo del cerebro, es poco probable que la dosificación continua de donanemab sea beneficiosa y sólo aumenta la carga del tratamiento y los riesgos potenciales», escribió la compañía.

A la junta le gustó el aspecto de la interrupción del tratamiento, pero tenía preguntas.

Sarah Dolan, miembro del panel que representa a los consumidores, dijo que la opción de suspender el tratamiento «en realidad podría ser un factor de motivación para que los pacientes sigan cumpliendo». Pero, dijo, «siempre habrá una preocupación en sus mentes: ¿volverá?». ¿Estoy empeorando?»

dr. Constantino Iadecola, de Weill Cornell Medicine, señaló que no está claro cómo controlar a los pacientes después de que dejan de tomar el medicamento. «Será necesario un seguimiento», afirmó. Y añadió: «¿con qué rapidez habrá que intervenir si hay una señal de que el amiloide está creciendo?»

Los científicos de Lilly lo hicieron se estima que durará casi cuatro años para que los niveles de amiloide vuelvan a cruzar el umbral.

Otra característica inusual involucró la decisión de la compañía de escanear los cerebros de los pacientes en busca de tau, una proteína enredada parecida a un espagueti que aparece en el cerebro después de que se acumula amiloide. Cuanto más tau, peor es el deterioro cognitivo.

Los participantes del ensayo con niveles intermedios de tau, que indican una etapa más temprana de la enfermedad, redujeron el tratamiento con donanemab más lentamente que aquellos con niveles altos, lo que respalda la teoría ampliamente aceptada de que tratar a los pacientes lo más temprano posible les da una mejor oportunidad de desacelerar los síntomas.

Esto planteó la cuestión de si los pacientes deberían someterse a una exploración cerebral con tau antes de comenzar a tomar el fármaco.

En su documento informativo, Lilly dijo que no recomienda requerir una exploración tau. «La medición de los niveles de tau no está estandarizada y, por lo tanto, no puede implementarse inmediatamente en la práctica clínica habitual», afirmó la empresa. La FDA dijo en su revisión que, según la evidencia hasta el momento, no parece haber una razón para realizar pruebas de tau a los pacientes antes de recibir donanemab.

Los miembros del comité tuvieron la misma reacción.

«Desde una perspectiva práctica, no creo que sea prudente tener esto como barrera», afirmó la Dra. Kathleen L. Poston, profesora de neurología en Stanford.

Al final, estos fármacos sólo pueden ser un punto de apoyo en la búsqueda de un tratamiento eficaz. Pero, como escuchó el comité, para los pacientes y sus familias, la perspectiva de ralentizar la progresión de la enfermedad de Alzheimer, aunque sea unos pocos meses, puede resultar tentadora.

«Aquí hay una enorme necesidad insatisfecha», dijo Dolan, representante de los consumidores del panel.



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